Mala populacija sićušnih narančastih krokodila živi u špiljama prašume u Gabonu.

Poznati kao patuljasti krokodili (Osteolaemus tetraspis), ova afrička vrsta dostiže prosječno samo 4,9 metara duljine i teži između 40 i 70 kilograma. Zbog male veličine, većina zaštite dolazi od teško oklopljenih vrata, leđa i repa. Na trbuhu i donjoj strani vrata imaju i osteoderme (koštane naslage).



2010. istraživač Olivier Testa bio dio ekspedicije u gabonski sustav špilja Abanda slijedeći savjet da je tamo živjela populacija patuljastih krokodila.



Iako će neke vrste krokodila tijekom suše bježati pod zemlju, ove životinje dugo su stanovnici špilja.

Prašuma Gabona, Slika: Axel Rouvin

Ova populacija može ostati u špiljama neograničeno zbog mnoštva cvrčaka i šišmiša koji tamo borave, prema stručnjaku za krokodile Matthewu Shirleyju iz Zaklada za konzervatorij za rijetke vrste . Šišmiši doslovno padaju sa stropa u vodu za najlakši obrok na svijetu.



Zbog ovog preobilja lagane prehrane, ovi su krokodili u izvrsnom stanju - čak i bolji od svojih šumskih kolega. Unatoč tome, stanovništvo je relativno malo, vjerojatno oko 50.

Stručnjaci su primijetili da su muškarci dok su zalazili dublje u špilju bili blijedi i svijetlije narančaste boje. Razlog njihove narančaste nijanse nije ono što biste mogli očekivati. Jedinstvena obojenost rezultat je plivanja krokodila u velikoj količini šišmiša gvana u vodi. Ne možemo izmisliti ove stvari.

Slika: David Black

Šišmiš guano čini vodu osnovnom, koja nagriza kožu i mijenja njezinu boju.



Iako su ga ovi podzemni krokovi izrađivali u špilji, oni moraju održavati kontakt s vanjskim svijetom tijekom vlažne sezone. Nažalost, crocs koji obitavaju u špiljama ne mogu se reproducirati unutar špilja.

Objasnila je Shirley Novi znanstvenik , 'To je stvar gnijezdenja u ekologiji: trebaju im veliki nasadi trule vegetacije da polože jajašca.'

Nakon vlažne sezone, krokodili se vraćaju u špilje sa svojim potomstvom.

Istraživači koji analiziraju genetske dokaze otkrili su da se ti kroksi odvajaju od svojih rođaka koji žive na otvorenom. Ove studije su pokazali da se krokodili koji žive u špiljama ističu kao izolirana genetska skupina, preusmjerivši se prije tisuće godina.