Vodeni bivol polako se kreće zasjenjenom šumom na otoku Rinca. Sušno je doba, pa trava šuška pri svakom koraku i tlači vruće. Bez upozorenja, masivni gmaz - veličine odraslog muškarca - provali kroz grmlje. To je komodski zmaj i prije nego što bivol uspije reagirati, nanese duboki ugriz na bedro sisavca.



Bivol se otrese napadača i pobjegne, ali se sruši 36 sati kasnije, a tijelo su mu opustošile septikemijske bakterije koje je unio njegov saurski napadač. Zmaj uz disciplinirano strpljenje polaže pravo na svoju nagradu u roku od sat vremena.



Korištenje oružanih bakterija čini se nevjerojatnom i jedinstvenom strategijom lova, i to bi bilo - osim što, gornji scenarij uopće nije kako djeluju komodski zmajevi ugrizi.



Komodski zmajevi stekli su zasluženu reputaciju učinkovitih i brutalnih grabežljivaca, terorišući sve, od majmuna do stoke, u svojim malim, indonezijskim otočnim kućama. Dio te reputacije uključuje i usta koja navodno vrve od patogenih bakterija, a kojima zmajevi zarazuju veliki teško pobijedivi plijen svojevrsnim 'grickanjem smrti'.

U stvarnosti, zmajeva usta potpuno su oslobođena ovog mikroskopskog pojačivača ugriza, a istraživanja posljednjih godina otkrila su što ti divovski gušteri mogu koristiti umjesto bakterija: otrov.

Dva odrasla komodska zmaja odmaraju se na otoku Rinca. Foto: Jake Buehler



Stvaranje mita

Da budemo pošteni, ideja da zmajevi Komodo nose ubojito prljave čampere nije nešto ukorijenjeno u urbanoj legendi - sve do relativno nedavno, to je bilo jedino objašnjenje doista zagovarano od strane znanstvenika.

Hipoteza je započela 70-ih i 80-ih, otprilike u vrijeme herpetologa Walter Auffenberg proveo cijelu godinu dana živeći na otoku Komodo i proučavajući kako zmajevi žive i love. Prije toga zmajevi su bili poznati po statusu najvećih guštera na planetu i prividnoj opasnosti za ljude i stoku, ali malo se znalo o njihovoj biologiji ili ponašanju.

Auffenberg je ispričao da bi vidio kako zmajevi napadaju bivole koji su - koliko su bili veliki gušteri - daleko nadmašili gmazove. Zmajevi često nisu uspjeli ubiti svoju metu, jednostavno ugrizajući i ranjavajući životinju prije nego što je pobjegla. Ali bivol nije dugo potrajao. Za nekoliko dana podlegli bi gadnoj, sistemskoj infekciji, postajući lako opskrbljeni opskrbljeni otočki zmajevi. Kad je Auffenberg sugerirao da je bolest možda potekla od zmajevog ugriza, koncept oružane infekcije kao jedinstvenog sredstva za ubijanje plijena daleko većeg i moćnijeg od sebe postao je previše primamljiv da ga se ne zabavlja kao stvarna mogućnost.

Slika: Arturo de Frias Marques / Wikimedia Commons

Rasprava o otrovu

Ideja o bakterijskom ugrizu trajala je desetljećima, a potkrijepljena je istraživanjem koje je identificiralo bakterije u ustima zmajeva Komodoa za koje se smatra da su 'potencijalno patogene'.Ali u 2013 , Istraživač Sveučilišta Queensland Bryan Fry i njegovi kolege stavili su ideju na počinak.

Fry i njegov tim analizirali su uzorke bakterija iz ustiju zmajeva i nisu uspjeli pronaći nijednu vrstu flore usta koja bi se bitno razlikovala od one pronađene u drugih zvijeri. Također su utvrdili da su bakterije identificirane u prethodnom radu uglavnom uobičajene, bezopasne vrste i da se pojedinačna, navodno septikemična sorta ne pojavljuje u ustima zmaja. Na kraju, bakterija u zmajevim ustima prilično je blizu onoga što živi u nedavnim obrocima ili na njima, ili u okruženju gmazova.

Dio mita o bakterijskim ugrizima je da zmajevi Komodo uzgajaju svoje otrovne ratnike tako što im u ustima i oko njih, komade trulog mesa od prethodnih obroka, natopljene obilnom pljuvačkom. U stvarnosti, zmajevi su u početku neuredni izjelice, ali se brzo dobro očiste nakon gozbe. Uz preciznu oralnu higijenu, teško je zamisliti cijelu stvar s „otrovnim mrtvačkim ustima“.

No, samo zato što očnjaci zmajeva nisu zalizani bolestima, ne znači da nisu posebno smrtonosni na drugi način.

Fry i njegov tim primijetili su nešto neobično u vezi sa zmajevima u godinama koje su prethodile otkriću flore usta. Za jednu su 2006. istraživači objavili nalaze koji sugeriraju da se na temelju zajedničkih gena zakopanog otrova između komodskih zmajeva i njihovih bliskih rođaka, zajedničkog pretka guštera čuvara (poput zmajeva) i zmija. bio bi otrovan u životu . Tri godine kasnije, tim je tvrdio da su pronašli fizički dokaz o otrovnim žlijezdama u zmajevim čeljustima Komoda i da su žlijezde proizvodile proteine ​​koji su vjerojatno uzrokovali velike padove krvnog tlaka u ugriženim žrtvama.

Smatra se da ovaj otrov može djelovati u dogovoru s oštrim, izvijenim zubima zmajeva, koji s nenadmašnom lakoćom mogu uništiti meso i arterije. Kombinacija ekstremnih fizičkih trauma i učinaka otrova može uzrokovati katastrofalan i brz gubitak krvi - zmajev ugriz možda je evoluirao tako da brzo otkrije plijen, a ne izazove dugu, dugotrajnu bolest.

Što se stvarno jede vodeni bivol?

Ali čak i ovo objašnjenje ne stoji iza septičkih bivola koji su se sastali s njihovim tvorcem. Za ovaj fenomen bakterija zasigurno igra središnju ulogu, samo ne na način na koji su znanstvenici izvorno mislili.

Vodeni bivol u šumovitom području na otoku Rinca Foto: Jake Buehler

Komodski zmajevi zapravo nisu evoluirali da bi lovili i jeli vodene bivole, a nijedna vrsta zapravo nije čisto otočanin. Sami zmajevi danas se smatraju reliktnom populacijom nekada širokog spektra divovskih guštera koji su nekoć živjeli diljem Australasije, a sada ograničeni na nekoliko malih, prašnjavih otoka. Vodene bivole ljudi su uveli na malene otoke Komodo i Rinca prije nekoliko tisuća godina.

Zmajevi su gotovo sigurno evoluirali kako bi pojeli mnogo veći plijen veličine, stvari veće veličine psa ili sitne svinje; životinje, možda je puno lakše svladati i ispustiti u kratkom roku.

Evo Be Dragons; krajolik otoka Rinca u sušnoj sezoni 2014. Foto: Jake Buehler

Moderni komodski zmajevi se snalaze, nasrćući na bivole kad ne mogu uhvatiti mladog jelena ili majmuna. Bivoli najviše trpe duboke razderotine, ali bez smrtnih ozljeda. Zatim odlaze da se dure u blato. U kopnenoj Aziji vodeni bivoli imaju pristup obilnim močvarama i močvarama, ali u Zemlji zmajeva ograničeni su na blatnjave jame koje su često onečišćene vlastitim izmetom.

Ovo je, naravno, okruženje zrelo za infekciju kada su u pitanju zjapeće rane.

Vodeni bivol koji demonstrira ponašanje u blatu koje može biti iza infekcija koje su se dogodile nakon ugriza zmaja Foto: Jake Buehler

Moguće je da su se tako stvarno dogodile bajne infekcije, omogućujući zmajevima da napokon napune svoje dane nakon jednog, ripping napada. To bi značilo da su zmajevi samo sretnici vodenih bivola koji se nenamjerno autodestruktivno ponašaju kad su ozlijeđeni. Zbunjenost oko ugriza zmajeva može biti rezultat neobične ekološke situacije u kojoj su zmajevi i veliki sisavci na otoku zaključani.

VIDEO: Komodo Zmaj obožava Buffalo

Preostalo je istraživanja o navodnom otrovu komodskih zmajeva, jer u ovom trenutku još uvijek nije potpuno jasno što otkriveni spojevi uopće rade ili kako bi otrov djelovao. Ipak, jedno je sasvim jasno, iako su zmajeva usta gadan, moćan grabežljivi instrument, nisu prljava.